Sarojini Nirmalakumar

“Het is beter als er meer vrouwen bij de bank werken. Zij begrijpen ons beter.”

Lees meer
Sarojini Nirmalakumar, 45 Sri Lanka Storyline

De 45-jarige Sarojini is een Sri Lankaanse ondernemer die kokosnootbast verwerkt voor de bouwsector. Haar bedrijf produceert snippers van kokosnootbast, die door een ander bedrijf tot bakstenen worden verwerkt. De bakstenen worden vervolgens naar China geëxporteerd voor de bouwindustrie.

In Sarojini’s jeugd leek het er bepaald niet op dat ze ooit zakelijk succes zou hebben. Ze groeide op in extreme armoede en elke dag was een strijd. Sarojini: "Ik was heel gelukkig in mijn jeugd, maar we hadden veel problemen.” Haar vader reisde vroeger voor zaken naar India en op een dag kwam hij niet meer terug. Met vier kinderen had haar moeder moeite om de eindjes aan elkaar te knopen. Het gezin was zo wanhopig op zoek naar voedsel dat ze het papje van rijst opaten, dat de buren gaven om hun kleren mee te wassen. Maar Sarojini's ondernemersgeest groeide toen ze op zoek ging naar manieren om geld te verdienen. ‘s Avonds na schooltijd maakte ze bij het licht van de maan van de krant kleine papieren bakjes, die ze de volgende ochtend verkocht aan aardnotenverkopers. De behoefte om te werken was zo groot, dat ze vroegtijdig van school ging om te gaan werken.

Later, toen Sarojini getrouwd was en drie kinderen had, kreeg haar man een ongeluk, waardoor hij vier maanden in coma lag. Het was een periode van grote wanhoop voor Sarojini. Ze was zo wanhopig op zoek naar geld dat ze haar huis en sieraden verpandde. Ze raakte in een spiraal van schulden en was niet in staat haar geldschieters terug te betalen. Ze verloor haar bezittingen en werd gedwongen om met haar gezin te verhuizen.

Na de verhuizing wist Sarojini dat ze de kans op een nieuwe start moest aangrijpen. Ze kreeg via de overheid een baan. Ze moest cementblokken maken en leerde zo de bouwsector kennen. Haar man begon te herstellen en hielp haar met het bedenken van nieuwe zakelijke ideeën. In die tijd was hij chauffeur bij een transportbedrijf dat kokosnoten vervoerde Hij zag hoe van kokosnootbast snippers werden geproduceerd. Het echtpaar slaagde erin een subsidie te krijgen voor een kokosnootbastversnipperaar, maar had ook meer geld nodig om de machine te laten draaien, te onderhouden en te huisvesten. Sarojini's familie en vrienden ontmoedigden haar om een lening aan te gaan zonder zekerheid, maar ze gaf haar zakelijk streven niet op.

"Ik ging naar zes of zeven verschillende banken, de een na de ander, om een lening aan te vragen. Eerst vroegen ze om activa of een eigendom en twee borgstellers, maar dat had ik allemaal niet. De mannelijke bankmanagers begrepen niet wat ik had meegemaakt. Ik voelde me niet op mijn gemak om openlijk met hen over onze armoede te praten. Ze zouden dan terloops tegen me zeggen: 'amma (mevrouw) we geven geen leningen meer'.

Ik heb bijna vijf maanden zonder inkomen rondgelopen. Ik was gefrustreerd en had het bijna opgegeven. Maar er was nog een laatste bank die ik wilde proberen. Ik ging er zonder enige hoop naartoe. Maar toen ik daar kwam, bleek de bankmanager een vrouw te zijn. Ze kon duidelijk zien dat ik een echte zakenvrouw was, die andere vrouwen in dienst had en een goed bedrijf leidde. Dus ik kreeg de lening die ik nodig had! Het is beter als er vrouwen bij de bank werken. Zij begrijpen ons beter."

Sarojini gebruikte de lening om meer kokosnootbast te kopen en bouwde een tijdelijke schuur om haar machines in onder te brengen. Dankzij training, ondersteuning en verdere financiering van CARE en CARE’s partner Chrysalis heeft Sarojini nu een permanent onderkomen voor haar bedrijf.

Haar bedrijf blijft groeien en ze heeft nu zeven andere vrouwen in dienst die, net als zij, voor een grote uitdaging in hun leven staan. Sarojini's eigen kinderen helpen ook mee in het bedrijf. Ze is niet alleen in staat om haar eigen familie te onderhouden, maar stelt nu ook andere vrouwen in staat om te werken, zodat zij hun kinderen kunnen voeden en opvoeden.

Als haar gevraagd wordt naar het geheim van haar succes, heeft Sarojini één duidelijk antwoord: "Zelfvertrouwen".

Haar ambitie is nu om het bedrijf uit te breiden met eindproducten van geperste kokosnootbast, zodat ze meer vrouwen uit haar gemeenschap in dienst kan nemen.

Ze voegt eraan toe: "Mijn wens is dat mijn bedrijf stabiel en duurzaam blijft. Ik wil dat mijn meisjes (medewerkers) meer vertrouwen krijgen en ik wil meer werklozen aan een baan helpen, zodat ze trots op zichzelf zijn."

Sarojini's afsluitend advies aan het bankwezen is duidelijk: "Neem meer vrouwen in dienst."